De geschiedenis van het zilver

Zilver is een van de oudste bekende edelmetalen. Het wordt al van ruim voor het begin van onze jaartelling gebruikt als prestigieus materiaal om te versieren en decoreren, en ook als betaalmiddel. Zilver fascineert de mensheid van zodra er sprake is van het begin van de beschaving. De eerste beschavingen die begonnen de bodem te exploreren op zoek naar bruikbare materialen stootten algauw op zilverlagen, die zich vaak dicht bij de oppervlakte bevinden.

De oudste beschavingen maakten van zilver niet alleen juwelen of sieraden, maar ook religieuze artefacten, bestek, potten en borden. Algauw ontdekten ze de duurzaamheid van dit materiaal dat bovendien gemakkelijk in de gewenste vorm kon gesmolten worden. Uit recente opgravingen is gebleken dat al 4000-3500 voor Christus zilver van lood gescheiden werd op eilanden in de Egeïsche Zee en Anatolië. Zilver kreeg er snel een mythische bijklank. Vaak werd zilver geassocieerd met de maan, de zee en verschillende goden.

In de alchemie werd voor zilver het symbool van een halve maan gebruikt en alchemisten noemden het Luna. Van het metaal kwik werd gedacht dat het een soort zilver was. In sommige talen blijkt dat nog uit de naam die kwik heeft zoals quicksilver in het Engels of kwikzilver (‘levend zilver’) in wat ouder Nederlands. Veel later bleek het om twee volstrekt verschillende elementen te gaan. Zilver was rond 3000 voor Christus onder meer in Egypte en in het gebied langs de rivier de Eufraat al erg populair.

Reeds toen was men in staat zilver en lood te scheiden. Zilver werd vroeger meestal bereid uit het zilvererts argentiet. Door smelten en oxideren van het sulfide met behulp van lucht werd het metaal verkregen, meestal gelegeerd met lood of andere metalen. Door omsmelten werd het lood (of andere aanwezige metalen) verwijderd. Handelsproduct Zilver groeide in de Oudheid uit tot een handelsproduct van ongekende waarde. In de eerste beschavingen werd het gebruikt als een vorm van betaling.

De Mesopotamiërs bouwden er rond 700 voor Christus hun eerste naar die tijd bijzonder moderne economie rond. Nog veel vroeger, in ieder geval vóór 2000 voor Christus, werden sporadisch al zilveren baren in de handel gebruikt. Het zo nog bijna 1500 jaar duren voor de eerste munten van goud werden gesmeed. Zilver zou tot ruim in de 19de eeuw het meest gebruikte materiaal voor munten blijven. Van de Egyptenaren over de Grieken tot de Romeinen en doorheen de Middeleeuwen bleef zilver een belangrijk edelmetaal.

Later werd veel zilver gewonnen in de Spaanse zilver¬mijnen, in Klein-Azië en Griekenland. In de vroege Middeleeuwen begon de zilverwinning in Midden Europa (o.a. Duitsland, Oostenrijk, Hongarije). Na 1500 werd veel zilver ingevoerd vanuit Midden- en Zuid-Amerika. De transporten van zilver en goud uit dit gebied waren een aantrekkelijke prooi voor zeerovers (denken we maar aan de legendarische verovering van de zilvervloot door Piet Hein). In 1792 speelde zilver een sleutelrol in het monetair systeem van de Verenigde Staten.

Het Congres baseerde de wisselkoers op de zilveren dollar en de vastgelegde verhouding met goud. Zilver werden er voor de nationale munten gebruikt tot 1965. De doorbraak van de internationalisering van de verschillende markten gaf een belangrijke economische functie aan zilver, namelijk dat van een industrieelvlot te gebruiken ruw materiaal.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *